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Montgomery, Alabama. El año es 1955. Las leyes de Jim Crow exigen la segregación racial en la línea de autobús de Montgomery. Un conductor de autobús ordena a una mujer negra que ceda su asiento a un pasajero blanco. La negra se niega. El conductor llama a la policía y hace que la arresten.

Probablemente reconozcas la historia, y probablemente la asocies con Rosa Parks, el ícono de los derechos civiles a quien se atribuye haber provocado el boicot a los autobuses de Montgomery. Nadie te culparía por darle todo el crédito a Parks, considerando cómo se convirtió en el símbolo del movimiento de derechos civiles. Rosa Parks es una de esas figuras históricas con las que la mayoría de la gente está familiarizada.

Pero Rosa Parks no fue la única mujer negra que desafió la segregación en los autobuses, y tampoco fue la primera. A principios de 1955, solo nueve meses antes del arresto de Rosa Parks, una adolescente llamada Claudette Colvin pasó por la misma prueba, solo que no ha recibido tanto reconocimiento.

Cuando se habla del movimiento por los derechos civiles en Estados Unidos, muchos se olvidan de las contribuciones de Claudette Colvin.  Conoce la leyenda.

Conoce a Claudette Colvin

Claudette Colvin creció en un barrio negro pobre en Montgomery, Alabama. Tuvo inclinaciones políticas desde una edad temprana, convirtiéndose en miembro del Consejo Juvenil de la NAACP mientras estudiaba en la segregada escuela secundaria Booker T. Washington. De hecho, conoció a Rosa Parks, su eventual mentora, a través del Consejo de la Juventud. En ese entonces, Colvin soñaba con convertirse algún día en presidente de los Estados Unidos.

Colvin tenía quince años el fatídico día en que decidió desafiar la segregación en los autobuses. Era el mes de la historia negra y Colvin había estado estudiando a líderes negros como Harriet Tubman y Sojourner Truth, figuras históricas importantes que inspirarían sus acciones. Su clase también había estado hablando sobre las leyes de segregación de Jim Crow y cómo afectaban a la comunidad negra.

Colvin había escrito un artículo ese mismo día sobre la costumbre local que prohibía a los negros usar vestidores en las tiendas de ropa. “No podíamos probarnos la ropa”, contó en un NPR entrevista en 2014. “Tenías que tomar una bolsa de papel marrón y dibujar un diagrama de tu pie (. . .) y llevarlo a la tienda”. Estos pensamientos, el recuerdo de Tubman & Truth y las injusticias civiles informaron sus acciones en su viaje en autobús a casa.

Cuando se habla del movimiento por los derechos civiles en Estados Unidos, muchos se olvidan de las contribuciones de Claudette Colvin.  Conoce la leyenda.

Al igual que le sucedió a Rosa Parks más tarde ese año y a los negros en todo Montgomery, se le pidió a Claudette Colvin que abandonara su asiento. Los asientos reservados para los blancos se habían llenado y el conductor quería hacer espacio para más, lo que requirió que Colvin y otros negros se levantaran y se pararan en la parte trasera del autobús. Ella lo rechazó.

El conductor llamó a la policía, que esposó a Colvin y la sacó a la fuerza del autobús. Ella no se fue en silencio, proclamando alto y claro que era su derecho constitucional permanecer en su asiento. La policía la acusó de alterar el orden público, violar las leyes de segregación y agredir a un oficial de policía, aunque los testigos confirmaron que no hubo agresión.

El ministro de Colvin la rescató, pero finalmente fue condenada por los tres cargos en un tribunal de menores. Una apelación ante el Tribunal de Circuito de Montgomery más tarde ese año logró que se retiraran los cargos por perturbar la paz y violar la segregación, pero se confirmó el cargo de agresión.

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Peleando la buena batalla

Al año siguiente, Colvin se unió a otras cuatro mujeres, Aurelia S. Browder, Susie McDonald, Mary Louise Smith y Jeanetta Reese, como demandante en el caso judicial de Browder v. Gayle. Organizado por el abogado de derechos civiles Fred Gray, el caso cuestionó la segregación en los autobuses urbanos en Montgomery y consideró que la discriminación era inconstitucional.

Browder v. Gayle llegó hasta la Corte Suprema de los Estados Unidos. Después de un fallo original favorable para Gray y sus demandantes en el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos para el Distrito Medio de Alabama, los funcionarios estatales y locales apelaron el caso. La Corte Suprema confirmó la decisión de la Corte de Distrito y el 20 de diciembre de 1956 ordenó a Montgomery y al estado de Alabama que pusieran fin a la segregación en los autobuses de forma permanente.

Después de ser parte de una importante victoria en el campo de batalla de los derechos civiles, Claudette Colvin dejó Montgomery y se mudó a Nueva York. Tenía problemas para encontrar y mantener un trabajo en Alabama, ya que su comunidad la había calificado de alborotadora. En 1969, Colvin consiguió un trabajo como auxiliar de enfermería en un hogar de ancianos en Manhattan, trabajo que mantuvo durante treinta y cinco años, hasta que se jubiló en 2004.

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El lado de las relaciones públicas del activismo

Las razones por las que Claudette Colvin no se convirtió en el ícono en el que se convirtió Rosa Parks son bien conocidas. La propia Colvin ha hablado de ellos, pero también han sido reconocidos por historiadores y autores como David Garrow y Phil Hoose.

La explicación más simple es que, una vez que Claudette Colvin se mudó a Nueva York, no habló sobre lo que había hecho y tampoco tuvo una oportunidad. Cuando Colvin llegó a la gran ciudad, la gente no hablaba de integración. Se estaban enfocando en empresas negras, poder negro y Malcolm X.

Pero hay más en la oscuridad de la cultura pop de Claudette Colvin que la discreción. El hecho es que los líderes de los derechos civiles no la consideraron un recipiente apropiado para su mensaje. Por un lado, era una adolescente, lo que la hacía parecer poco confiable. Las organizaciones del movimiento negro no creían que Colvin tuviera la madurez para manejar estar en el centro de la controversia, a diferencia de Rosa Parks, quien era una adulta empleada con apariencia de clase media.

Cuando se habla del movimiento por los derechos civiles en Estados Unidos, muchos se olvidan de las contribuciones de Claudette Colvin.  Conoce la leyenda.

Dañando aún más su oportunidad de alcanzar la fama, Colvin quedó embarazada poco después de su arresto. Una adolescente embarazada soltera no era la imagen que el movimiento quería adjuntar a un caso de prueba. Las dificultades posteriores de Colvin con la comunidad, que tendía a rechazarla, perpetuaron la idea de que no era un símbolo apropiado para la causa.

Sin embargo, Colvin fue fundamental para cambiar el mundo. Con el paso de los años, su familia, así como las personas familiarizadas con sus acciones, han tratado de difundir el conocimiento de su papel en el movimiento de derechos civiles. En 2017, los concejales de Montgomery aprobaron una resolución para una proclamación en honor a Colvin. El 2 de marzo ahora se conoce como el Día de Claudette Colvin en Montgomery.

En 2018, fue honrada por su compromiso de por vida con el servicio público con un Certificado del Congreso y una bandera estadounidense.

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